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La primera foto de un agujero negro: quién es Heino Falcke, el científico cuya visión hace más de una década llevó a la histórica imagen


Heino Falcke

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Heino Falcke reveló la foto del agujero negro en una conferencia de prensa en Bruselas.

“Cuando lo vi por primera vez me dije ‘wow, es real’. Realmente se parece a lo que vi en mis sueños y en simulaciones”.

Para el científico alemán Heino Falcke, la histórica foto de un agujero negro divulgada esta semana fue la culminación de un sueño de casi dos décadas.

Falcke, profesor de astrofísica en la Universidad Radboud en Holanda, fue quien propuso inicialmente en la década de los 90 la idea de combinar el poder de observatorios a miles de kilómetros de distancia para transformar la Tierra en un telescopio virtual y lograr algo que parecía imposible: captar la primera imagen real de un agujero negro.

No es la primera vez que el astrónomo sorprendió a sus colegas con ideas pioneras.

Falcke también colaboró con China para colocar una antena de radio en el lado oculto de la Luna.

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EHT Collaboration

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El agujero negro fotografiado es 6.500 millones de veces más masivo que el Sol.

Según sus colegas, es un científico atípico, que combina la originalidad de ideas teóricas con el conocimiento técnico para hacerlas realidad.

Y a eso se agrega un sentimiento de asombro y reverencia ante el universo, que según dijo a la BBC, está influenciado por su religión.

Falcke es un ministro laico en la Iglesia protestante.

“Estoy acostumbrado a plantearme preguntas fundamentales sobre la naturaleza de la vida y del universo, sobre Dios, y todo”, señaló a la BBC.

“Me encanta hablar sobre estos temas, y los agujeros negros son el límite último del espacio y del tiempo”.

Cómo nació la idea de fotografiar un agujero negro

Falcke tuvo la idea de captar la imagen real de un agujero negro cuando era estudiante de doctorado en Física en el Instituto Max Planck en Bonn.

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Radboud University

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Falcke tuvo la idea de combinar el poder de telescopios para fotografiar una agujero negro cuando era estudiante de doctorado en Alemania.

El científico fue el primero en percibir que se generaría una cierta emisión de radio en torno a un agujero negrolo suficientemente poderosa como para ser captada en la Tierra.

Y una segunda constatación sobre como los agujeros negros se ven aumentados desde la Tierra lo convenció de que captar esa imagen sería posible, según relató en diálogo con Pallab Ghosh, corresponsal de ciencia de BBC News:

Heine Falcke: Accidentalmente encontré un estudio de 1973 que demostraba que los agujeros negros aparecen cinco veces más grandes que su tamaño real. Era un dato que muchos, incluido yo, habían olvidado. Esa información me hizo pensar que realmente podíamos ver este objeto. Fue increíble.

Pallab Ghosh: Eras un estudiante joven en esa época. ¿Cuál fue la reacción cuando planteaste esa idea?

– HF: Fui a varias conferencias y hablé sobre el tema y la gente decía “Hmm, es interesante, pero aún no sabemos lo suficiente”.

PG: ¿Cuándo tuviste la idea de fotografiar un agujero negro?

HF: En 1993. Así que ha sido un largo camino.

“Heino simplemente lo intenta”

Falcke promovió su idea durante años hasta que finalmente logró convencer al Consejo de Investigaciones Europeo (European Research Council), que aportó los fondos iniciales para el proyecto.

La Fundación Nacional de Ciencia de Estados Unidos (National Science Foundation) y agencias en Asia sumaron luego sus propios recursos a la iniciativa, que requirió más de US$50 millones.

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La célebre foto del agujero negro fue tomada por una red que incluye ocho observatorios, incluyendo el radiotelescopio ALMA, en Chile, que tiene 66 antenas.

“La fortaleza de Heino es también su originalidad en áreas que pueden parecer inicialmente no demasiado promisorias”, relata en la página web de la Universidad de Radboud uno de sus compañeros, el profesor de astronomía Paul Groot.

“La primera reacción de otros astrónomos cuando Heino aparece con una propuesta es de incredulidad. ‘¿Esto es posible?’, se preguntan. Pero Heino simplemente lo intenta“.

El programa impulsado por Falcke que logró la fotografía del agujero negro es el Telescopio del Horizonte de Sucesos (Event Horizon Telescope o EHT, por sus siglas en inglés).

El horizonte de sucesos es el umbral alrededor de un agujero negro que se considera el punto de no retorno, más allá del cual nada, ni la luz, puede escapar.

“Te alienta a desarrollar tus propias ideas”

Algo que distingue a Falcke es su combinación de múltiples habilidades, teóricas y técnicas, además de una gran capacidad de persuasión.

“Para darles un ejemplo, Falcke ha publicado muchísimos estudios teóricos que profundizan en el llamado disco de acreción (la estructura en forma de disco que gira en torno al agujero negro)”, señaló a BBC Mundo Michael Janssen, estudiante de doctorado orientado por Falcke.

“Pero al mismo tiempo, Falcke ha venido luchando por extender la red de observatorios a África, a través de la construcción de un nuevo telescopio, probablemente en Namibia”.

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Michael Janssen

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“Falcke te da espacio y libertad para trabajar en tus proyectos”. Michael Janssen es estudiante de doctorado orientado por Falcke, y es uno de los cerca de 200 científicos del proyecto que tomó la foto.

Falcke tuvo un profundo impacto en este estudiante.

“Siempre me interesó la física aunque no estaba particularmente interesado en astronomía cuando comencé la universidad”, relató a BBC Mundo.

“Pero escuché charlas de Heino Falcke, tuve conversaciones con él y quise luego hacer con él mi maestría. Al final de ese año estaba completamente enganchado”, señaló el estudiante de doctorado, uno de los más de 200 científicos que participaron en el proyecto del EHT.

“Falcke te alienta a desarrollar tus propias ideas, y te da espacio y libertad para trabajar en ellas durante meses o un año, lo que es muy inusual, porque ni él ni yo sabemos si la investigación dará resultados”.

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Falcke es ministro laico de la Iglesia protestante. Asegura que su fe cristiana no se contradice con la ciencia y le da “estabilidad y esperanza”.

El astrónomo Gijs Nelemans, colega de Falcke en la Universidad de Radboud, consideró que algo “especial” del científico alemán es que “está preocupado por los aspectos morales de nuestro trabajo”.

“En nuestras reuniones académicas semanales en la universidad, él suele plantear temas como el papel de la astronomía en la sociedad. En momentos en que la ciencia se preocupa mayoritariamente por la utilidad de las investigaciones, Heino cree en el fin principal de formar estudiantes para que se conviertan en científicos y ciudadanos que piensen de forma crítica”.

“Comprender a Dios y su creación”

Para entender qué motiva el trabajo de Falcke es preciso mirar también otro aspecto de su vida, sobre lo que habló en profundidad con el corresponsal Pallab Ghosh:

Pallab Ghosh: ¿Cómo influyó tu enfoque cristiano en la forma en que encaraste el proyecto del EHT?

Heino Falcke: Pienso que me da estabilidad y esperanza, me hace comprender que hay un universo razonable que puedo estudiar. Para mí es en parte comprender un poquito mejor a Dios y a su creación.

PG: Algunos dicen que científicos como Galileo acabaron con la idea divina porque explicaron el universo sin necesidad de deidades. ¿No haces tú lo mismo?

HF: Por el contrario. Para Kepler, por ejemplo, comprender el movimiento de los planetas fue un momento de descubrimiento teológico, de entender que Dios había dispuesto un orden.

PG: Pero tú no encontraste orden, sino este gigante y diabólico agujero negro en el corazón de una galaxia. ¿No es esto un poco aterrador?

HF: En torno a ese agujero hay orden, se comporta de acuerdo a las leyes de Einstein. Pero aún existe misterio.

PG: ¿Como ministro laico y cristiano practicante estás intentando comprender la mente de Dios?

HF: Intento comprender su creación y la belleza de esa creación. Pero hay puntos que tal vez jamás podamos trascender.

Es posible que jamás podamos saber más de lo que sabemos ahora sobre el horizonte de sucesos.

Tal vez es lo más lejos a lo que podemos llegar. O tal vez no, y esto es lo apasionante.

¿Es éste el límite de nuestro conocimiento? ¿O podemos profundizar aún más?

Seguirá siendo una pregunta emocionante durante siglos.

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Bianca Denvis: el brutal asesinato de una adolescente que volvió a poner a Instagram y otras redes sociales en el ojo del huracán


Bianca Devins

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Familia Williams/Devins

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Bianca Devins tenía 17 años cuando fue asesinada brutalmente.

Bianca Devins, de 17 años, acudió en la noche del pasado sábado a un concierto en Nueva York, con Brandon Clark, un chico de 21 al que conocía desde hacía algunos meses.

Al día siguiente fue encontrada muerta en su ciudad natal, Utica, situada a unos 400 kilómetros de la ciudad estadounidense.

Clark le había cortado la garganta y luego había subido fotos del cuerpo a redes sociales, antes de ser detenido mientras se propinaba cuchilladas a sí mismo en el cuello, explicó la policía.

El joven fue ingresado en un hospital y ha sido acusado de asesinato en segundo grado.

Imágenes del cuerpo de Devins aparecieron en la cuenta de Brandon Clark en la app encriptada Discord, así como en 4chan y en su perfil de Instagram, de donde fueron eliminadas, pero no antes de ser copiadas y compartidas por otros usuarios.

Una imagen subida a su cuenta de Instagram el domingo por la mañana mostraba el cadáver de Devins y la leyenda “Lo siento Bianca”, publicaron The New York Times y Buzzfeed.

Según este último medio, la foto seguía en la red el domingo por la noche, aunque había sido puesta tras un filtro de contenido sensible. Instagram eliminó la cuenta de Clark el lunes.

Las imágenes generaron indignación por la distribución de contenido tan violento en redes sociales y puso de manifiesto los problemas que tienen las compañías tecnológicas para evitarlo.

Instagram afirmó el lunes que estaba trabajando con la policía, utilizando tecnología y reportes de usuarios para eliminar todas las cuentas que estaban distribuyendo las imágenes.

“Estamos tomando todas las medidas para remover este contenido de nuestras plataformas”, aseguró un portavoz de Facebook, dueña de Instagram.

“Nuestro objetivo es actuar lo más pronto posible. Siempre hay espacio para mejorar”, añadió.

“Nuestros pensamientos están con los afectados por este trágico evento”.

Según la policía, Clark también se sacó selfies junto con el cadáver, cubierto con una lona, después de que llegara la policía al lugar.

Una “joven maravillosa”

La familia de la chica la describió como una “artista talentosa, una hermana querida, hija y prima, y una joven maravillosa”.

En un comunicado subido a Facebook, la policía de Utica explicó que todo indica que la pareja se conoció en Instagram hace dos meses.

Utilizaron esta red social como principal forma de comunicación y su relación “progresó hasta convertirse en íntima personalmente”, según la policía.

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Los hechos sucedieron en Utica, una ciudad a unos 390 kilómetros de Nueva York.

“Habían pasado tiempo juntos y conocían las familias de ambos”.

La noche anterior a los hechos, habían estado juntos en un concierto y discutieron cuando volvían del mismo, tras salir del local alrededor de las 10 pm y encaminarse hacia Utica, situada a casi 400 kilómetros.

Tras recibir reportes de usuarios de Discord, la policía estaba ya buscando a la pareja cuando Clark llamó a los servicios de emergencia para hacer “afirmaciones incriminatorias”, así como aludir a que iba a “hacerse daño a sí mismo”.

Similitudes con Christchurch

“La difusión online de imágenes gráficas tiene similitudes espeluznantes con los tiroteos que ocurrieron en Nueva Zelanda solo hace cuatro meses”, afirmó la reportera de Tecnología de la BBC, Zoe Kleinman.

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Las dificultades para eliminar material violento de redes sociales se han visto en otros casos, como el tiroteo en Christchurch, Nueva Zelanda.

“En aquella ocasión, el asesino publicó en vivo en Facebook un video durante 17 minutos mientras disparaba a hombres, mujeres y niños en dos mezquitas.

“Facebook fue criticada por no eliminar todos los rastros de las imágenes inmediatamente después de los hechos”, dijo Kleinman.

Los gigantes tecnológicos han explicado que están desarrollando herramientas avanzadas automatizadas para mantener la seguridad de sus plataformas.

“Pero tragedias como esta sugieren que todavía queda un largo camino por recorrer, y que la paciencia tanto de sus usuarios como de las autoridades globales se está agotando”, dice Kleinman.

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El fallo de seguridad que permite a hackers modificar archivos enviados por WhatsApp y Telegram


Ilustración malware.

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La vulnerabilidad ocurre entre el momento en el que se envía un archivo y el tiempo que se recibe.

Son conocidas por el cifrado de sus mensajes, sin embargo, expertos acaban de descubrir una vulnerabilidad en WhatsApp y Telegram en Android que puede comprometer los archivos enviados a través de ambas aplicaciones de mensajería.

Los investigadores de la firma de ciberseguridad Symantec dieron a conocer cómo hackers pueden utilizar un malware para alterar los archivos multimedia enviados a través de los servicios sin que los usuarios lo sepan.

Esta vulnerabilidad fue denominada “Media File Jacking“.

Por qué pasa en Android

La vulnerabilidad tiene lugar en el tiempo que pasa entre que los archivos multimedia recibidos a través de las aplicaciones se escriben en la memoria externa del smartphone y el momento en que se cargan en la interfaz del chat de la aplicación, explicó Symantec en su blog.

“Este lapso de tiempo crítico presenta una oportunidad para que actores malintencionados intervengan y manipulen los archivos multimedia sin el conocimiento del usuario”.

Las aplicaciones en Android pueden almacenar archivos e información en dos ubicaciones: interna y externa.

En el caso del almacenamiento interno, los archivos solo pueden ser accesibles a través de la propia aplicación, lo que impide a otras apps acceder a ellos.

Sin embargo, otras aplicaciones pueden acceder a los archivos guardados en el almacenamiento externo.

Según Android, “el almacenamiento interno es mejor cuando quiere estar seguro de que ni el usuario ni otras aplicaciones pueden acceder a tus archivos”.

Por el contrario, “el almacenamiento externo es el mejor lugar para los archivos que no requieren restricciones de acceso y para los archivos que deseas compartir con otras aplicaciones o permitir al usuario acceder con una computadora”.

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WhatsApp guarda los archivos en el almacenamiento externo de forma predeterminada.

WhatsApp guarda los archivos en el almacenamiento externo de forma predeterminada y Telegram lo hace cuando la función “Guardar en la galería” de la aplicación está activada.

Esto significa que si un usuario tiene o descarga una aplicación maliciosa con acceso al almacenamiento externo, esta podría utilizarse para acceder a los archivos multimedia de WhatsApp y Telegram, y manipularlos.

Por ejemplo, si un usuario recibe una foto en WhatsApp, el malware podría manipular la imagen sin que el receptor se dé cuenta.

Cómo protegerse

Para reducir el riesgo puedes desactivar el guardado automático de archivos en el almacenamiento externo tanto en WhatsApp como en Telegram.

En el caso de WhasApp, que lo hace automáticamente, tienes que ir al menú de Ajustes > ‘Chats’ y desactivar la opción ‘Visibilidad de archivos multimedia’.

En el caso de Telegram, el almacenamiento externo no está activado por defecto, pero si la tienes activada puedes ir a Ajustes > Ajustes de chat y desactivar la opción de ‘Guardar en galería’.

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Telegram solo guarda los archivos en el almacenamiento externo si la función “Guardar en la galería” está activada.

Symantec hizo varias recomendaciones a WhatsApp y Telegram de cambios en la validación y almacenamiento de archivos para corregir la vulnerabilidad.

Sin embargo, WhatsApp dijo que cambiar su sistema de almacenamiento limitaría la capacidad del servicio para compartir archivos multimedia e incluso podría introducir otros problemas de privacidad.

“WhatsApp ha analizado detenidamente este tema y es similar a preguntas anteriores sobre el almacenamiento de dispositivos móviles que afectan al ecosistema de aplicaciones”, dijo WhatsApp a través de un comunicado.

“WhatsApp sigue las mejores prácticas actuales de los sistemas operativos para el almacenamiento de medios y espera poder ofrecer actualizaciones en línea con el desarrollo continuo de Android”.

Telegram no se pronunció de manera inmediata al respecto.

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La demostración científica de que la copa menstrual es tan fiable como los tampones


Una mujer sujeta un tampón en una mano y una copa menstrual en otra.

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1 de cada 10 mujeres de entre 14 y 21 años no tiene los medios suficientes para comprar productos para la regla.

Si una fuga cuando tienes el periodo es una de las cosas que más te preocupa, un amplio estudio concluyó, entre otras cosas, que las copas menstruales son tan fiables como los tampones o las toallas higiénicas.

Las copas menstruales se encajan en la vagina y recogen la sangre de la menstruación.

Pero, a diferencia de los tampones, son reutilizables.

Aunque han ganado popularidad, el estudio halló que las copas menstruales no son tan conocidas entre las mujeres.

El trabajo, publicado en la revista Lancet Public Health, analizó 43 estudios con 3.300 mujeres y niñas que viven en países ricos y pobres.

Las preocupaciones más habituales a la hora de probar una copa menstrual iban desde el dolor y la dificultad para ajustarlo bien o retirarlo, así como otras inquietudes relativas a fugas y roces.

Pero la revisión encontró que las complicaciones se daban poco.

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Algunas copas menstruales están hechas de silicona médica suave, no tienen látex y son hipoalergénicas.

Los resultados de 13 de los estudios revelaron que aproximadamente el 70% de las mujeres quieren continuar usando copas menstruales una vez que se familiarizan con la forma cómo se usa.

Cuatro estudios, en los que participaron casi 300 mujeres en total, compararon las pérdidas que se daban mientras se usa una copa menstrual y las que ocurren con compresas desechables o tampones.

El nivel de fugas fue similar en tres de los estudios y significativamente menor entre las copas menstruales en un estudio.

“A pesar de que existen 1.900 millones de mujeres en todo el mundo en edad de menstruar y que pasan un promedio de 65 días al año con el flujo sanguíneo menstrual, hay pocos estudios que comparen productos sanitarios”, explicó la profesora Penelope Phillips-Howard, de la Escuela de Medicina Tropical de Liverpool, autora principal de la investigación.

Costo de la copa menstrual

Entre los 12 y 52 años, una mujer que no tenga hijos tendrá alrededor de 480 períodos.

¿Son más baratas las copas menstruales que los tampones o las toallas sanitarias?

Una copa cuesta entre US$18 y US$31, que es una cifra muy superior a una caja de tampones, pero se puede reutilizar cada mes y dura hasta 10 años, lo que la convierte en una opción rentable a largo plazo.

Al ser reutilizables, en lugar de desechables, las copas menstruales también se consideran una opción más ecológica para el medio ambiente que los tampones y las toallas sanitarias.

Los investigadores creen que hacer las copas menstruales disponibles a nivel mundial podría ayudar a abordar la falta de acceso a productos sanitarios y los problemas de salud relacionados, como las infecciones.

Funcionan incluso cuando el agua y los baños no están disponibles o no son suficientes.

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A largo plazo son más baratas que las compresas o los tampones, porque son reusables durante varios años.

¿Cómo funcionan?

Las copas menstruales están hechas de un material suave y flexible, como goma o silicona.

Una vez que se insertan en la vagina, crean un sello de succión que impide la filtración de sangre.

Recogen más sangre menstrual que los tampones o toallas sanitarias, pero se deben vaciar y lavar con regularidad.

Hay dos tipos principales: una copa vaginal con forma de campana que se sitúa en la parte baja de la vagina, y una copa cervical que se coloca más arriba, como un diafragma de anticoncepción.

¿Cómo usarlas?

Lo primero es encontrar el tamaño que mejor se adapta a nuestro cuerpo.

El tamaño no tiene que ver con que el flujo menstrual sea mayor o menor.

Asegúrate de que la copa está limpia y seca antes de usarla.

Ahora dobla la copa e introdúcela en el interior de la vagina.

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Antes de introducirla en la vagina, hay que doblar la copa, tal y como se ve en la image.

Al colocarla, la copa se desplegará y formará una zona segura a prueba de fugas.

Para quitarla, tienes que apretar la parte inferior de la copa.

Vacía el contenido en el inodoro y enjuague o limpie la copa.

La recomendación es esterilizarla entre periodos.

¿No te gusta?

Hay muchas marcas diferentes disponibles, pero la copa menstrual puede no ser para todas.

Podría llevarte varios intentos llegar a sentirte segura al usar una.

“Hay toda una gama de productos y merece la pena ser perseverante para encontrar la que más se ajusta a nosotras”, explicó Debra Holloway, enfermera asesora en ginecología y miembro del Royal College of Nursing de Reino Unido.

Lo que usan las mujeres debería ser una elección personal, dicen los expertos.

Pero es necesario aportar consejos y pruebas con la información necesaria para tomar esta decisión

El año pasado, la estudiante universitaria Claudia Neuray contó para la BBC su experiencia usando una copa menstrual como parte de un desafío para ser más ecológico.

Quería “reducir los desechos y ahorrar dinero“.

“Mis compañeros de piso pensaron que era un poco asqueroso, pero cuando me acostumbré descubrí que era igual de bueno”, dijo.

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